「旅行家二號」穿越太陽系!成功回傳數據…離開銀河系還需3萬年

▲▼旅行家二號(Voyager 2)。(圖/路透)

▲旅行家二號(Voyager 2)回傳穿越太陽系數據。(圖/路透)

記者張方瑀/綜合報導

在距離地球120億英里遠的未知領域,屬於太陽系的邊界,也是星際空間的起點,而美國太空總署(NASA)發射的旅行家二號(Voyager 2)終於在飛行40多年後,在2018年進入星際空間。科學家4日也終於刊出了旅行家二號回傳訊號的研究,為神祕的外太空提供更多科學訊息。

旅行家二號於1977年發射升空,終於在2018年11月5日越過太陽層頂的外部邊界,進入星際空間(Interstellar Space),成為自旅行家一號以來,第2個造訪外太空的人造物。《自然天文學》(Nature Astronomy)4日刊登了5篇詳細研究,並指出,這兩艘太空船尚未完全離開銀河系,而是正在穿越「銀河恆星與行星系統」間的星際介質,預計還要再2300年才能抵達邊界,完全穿過則需耗費3萬年。

科學家指出,整個太陽系由太陽外層大氣噴射產生的帶電粒子流太陽風,所形成巨大保護性泡泡「太陽圈」(heliosphere)包圍。而太陽風能到達最遠的地方稱為「太陽層頂」(heliopause),這裡除了是太陽系邊界外,也是星際空間的開始之處。從旅行家二號回傳的數據證實,它確實在2018年穿越了太陽層頂,而這裡也比預期的還要薄。

旅行家一號早在2012年就抵達星際空間,但由於太空船受損嚴重,所以無法回傳完整數據。加州理工學院(California Institute of Technology)物理學家史東(Edward Stone)說,「我們不曉得太陽圈有多大,甚至曾認為不論是太空船還是我們,都無法長壽到見證這項奇蹟。」

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