行星寶寶有羽絨毯 天文新發現

▲▼金牛座RY星發現覆蓋在原始行星盤上的「羽絨毯」。(圖/引用自臺北天文館之網路天文館網站,轉載自中研院天文網)

生活中心/台北報導

中央研究院團隊觀察發現,金牛座的RY星有一層前所未見的半透明塵埃層,就像是覆蓋著年幼行星寶寶的柔軟羽絨毯,具有可保溫原行星盤的功能。

由中研院天文及天文物理所助研究員高見道弘主持的研究團隊,加入國際大規模系外行星及星盤普查計畫,以金牛座RY星作觀察對象,論文8月1日發表於「天文物理期刊」(The Astrophysical Journal),獲得國際重視。

高見道弘指出,科學界認為環繞年輕恆星的「原行星盤」,也就是一圈盤狀氣體和塵埃,就是行星形成的現場。年輕恆星和恆星盤誕生於分子雲中,所謂分子雲也就是一團巨大的塵埃氣體雲。塵埃對行星形成特別重要,不僅岩質地球由塵埃組成,連巨型氣體行星木星的內核、環繞行星公轉的月球、行星環,還有彗星和小行星等,也全都由塵埃組成。

中研院團隊則是發現在「原行星盤」外,還覆蓋著一層半透明的塵埃。高見道弘團隊運用夏威夷的Subaru天文望遠鏡及日冕儀,成功在「近紅外波段」取得一張金牛座RY星的圖像。

金牛座的RY星是個和地球距離只有460光年的恆星,位在金牛座方向,是年齡僅約50萬年的年輕恆星,而上述圖像非常特別,高見道弘等人觀察到微妙的跡象,RY星的盤面輻射光偏離了中心,像是覆蓋著一層蓬鬆的羽絨毯。

為什麼在這個原行星盤能觀測到這層蓬鬆的塵埃,而其他行星形成區原行星盤裡,卻從未曾見到過?該團隊猜測,這塵埃層其實是塵埃掉落到恆星及恆星盤後的殘留物,多數恆星的塵埃層在恆星形成的階段之前就會消失不見,唯獨RY星並不是,這和它的年紀較輕有關係。

高見道弘表示,「這個塵埃層對剛在恆星盤中誕生的行星來說,還扮演一條覆蓋著行星寶寶的特殊羽絨被功能,保暖著原行星盤的溫度,並且有可能影響到這個恆星系統裡所誕生的行星數目、體型大小,和主要成分。」

為了證實這圈「羽絨毯」的存在,而非只是原行星盤的散射光,中研院團隊進行了大量的模擬計算,最後排除其他可能性。因此該團隊認為,此項新發現對於了解形形色色各種不同系外行星系統如何形成,將會很有幫助。

關鍵字:行星寶寶,羽絨毯,原行星盤

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