神秘太空飛行器X-37B 第四次發射 美軍首度公開細節

▲X-37B 太空飛行器第四次發射成功。(圖/翻攝自YouTube)

國際中心/綜合報導

美國空軍的X-37B 太空飛行器20日在佛羅里達州卡納維拉爾角執行第四次的飛行任務,不同於前三次任務神秘,美軍透露這次是對X-37B 做推進系統測試,當天負責發射的聯合發射聯盟公司(United Launch Alliance)發表簡短聲明表示「發射成功」。

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X-37B在當地時間20日中午以「擎天神5型」(Atlas V)火箭發射入太空,而美軍在社群網站上貼了幾張發射照片,四月時美軍快速反應能力辦公室主任沃爾登曾發聲明簡單說明「前3次飛行任務主要是測試飛行器,這次任務將轉為對試驗性酬載(payload)做測試。」負責X-37B發射的聯合發射聯盟公司也聲明表示當天發射成功。美軍這次意外的再發射前透露許多飛行細節,一改前三次的神祕態度。

太空新聞網站Spaceflightnow.com也表示「這次飛行任務是測試霍爾效應(Hall effect)推進器,由4.5千瓦功率的電子推進通過電離、加速惰性氣體氙產生推力,目的在增加太空飛行器的有效承載和在軌操作次數,提升使用壽命與靈活性。」

另外,美國航空暨太空總署(NASA)月初透露X-37B將攜帶約100種材料樣品,測試太空環境對它們的影響。

▼模擬太空中飛行的示意圖。(圖/翻攝自spaceflightnow.com)

X-37B 又名「軌道測試載具」(orbital test vehicle,OTV),是波音公司(Boeing)製造的無人駕駛太空飛機,長度9公尺、翼長4.6公尺,外型很像太空梭,部分源使用太陽能跟太空梭一樣火箭推入太空,降落時像飛機一樣在跑道滑行並可重複使用,2010年首飛後已經執行了3次在軌試驗任務,每次時間都在延長,去年10月結束第3次任務共在軌674天,共飛行了1367天,相當於3年半。

針對X-37B的所有飛行任務,美軍從不多做解釋,這種神祕的態度引發各界揣測,有人認為它是美國的秘密太空武器,《每日郵報》曾報導專家懷疑X-37B是用來測試技術,增加美國的間諜能力。

▼X-37B 內部的剖面構造(圖/翻攝自spaceflightnow.com)

▼佛羅里達州卡納維拉爾角20日上午X-37B 太空飛行器執行第四次的飛行任務。

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