長頸鹿的斑紋有什麼用?一家人圖案會遺傳、斑點愈圓存活率愈高

戰壕腳/躲在檸檬後的肥宅

每天幻想到戰地,有人要去打仗的時候,可以順便帶我一起去嗎?

點評:難怪我跟我爸媽都是皮膚都是黃色的,原來是遺傳...

不知道一般大家想到長頸鹿會想到甚麼?不外乎「動物園的避雷針」、「動物園裡的WIFI」、「很高、脖子很長」,無非是注意到長頸鹿的脖子、身高、腳、跟耳朵裡的鹿茸(誤)。鮮少人會注意到長頸鹿一格一格的斑紋,而且竟然斑紋的型狀還是鹿爸爸、鹿媽媽遺傳下來的。


▲還記得長頸鹿長怎麼樣嗎?  這邊幫妳複習一下。(圖/取自Wikipedia)

*50年前生物學家這樣說
50年前,生物學家暨長頸鹿專家達格(Anne Innis Dagg)認為,長頸鹿身上的斑點花紋可以遺傳給下一代,包括斑點的形狀、數量、面積大小和顏色。然而,要觀察長頸鹿斑點間的差異並不容易,當時達格只分析了一間動物園裏的長頸鹿斑點。如果要證明長頸鹿的斑點真的可以傳給下一代,就必須要走出動物園,到野外觀察長頸鹿。

*證實50年前想法是對的
最近,一組研究團隊利用數位攝影結合影像分析技術證實,當年達格的想法是對的——長頸鹿寶寶和媽媽身上的斑點真的很像,而且花紋樣式還會影響到小長頸鹿的存活率。

德瑞克李強調,這次研究證實了生物學家達格在 50年前提出的理論,也就是長頸鹿的斑點樣式真的可以傳給下一代,這還會影響到小長頸鹿的存活率。然而,科學分析技術花了 50年才跟上達格博士的理論,「我們發現人們對於哺乳動物斑點樣式知道的太少」。

▲▼長頸鹿。(圖/取自Wikipedia)
▲長頸鹿的親情表現 (圖/取自Wikipedia)

*花了4年深入莽原
2012-2016年間,賓州大學德瑞克李(Derek Lee)和龐德(Monica Bond)深入坦桑尼亞北部的疏林莽原,尋找長頸鹿母子,在4年的時間他們發現了31組長頸鹿母子。

在這 4年的觀察中,德瑞克李和龐德發現小長頸鹿和媽媽身上的斑點很相似,而認定長頸鹿身上的斑點是可以傳給下一代的。如果長頸鹿的斑點真的是長頸鹿的遺傳特徵,那斑點花紋的不同又會造成什麼樣的差異呢?

▲▲拍「野生」長頸鹿特寫 攝影師遭撞擊...高處墜地身亡
▲雄性長頸鹿常常為了獲得雌性長頸鹿的青睞而展開「脖鬥」。打鬥雙方側翼緊貼,彼此用腦袋重擊對方。(圖/取自免費圖庫Pixabay)

*長頸鹿斑點的秘密
德瑞克李解釋道,長頸鹿的膚色是均勻的深灰色,但每一隻長頸鹿的斑點花樣差異很大──從斑點邊緣圓滑到幾乎像個圓形,也有長頸鹿的斑點呈現像橢圓狀的折角。而且長頸鹿身上的斑點不會隨著年紀增長而改變,所以人們就可以利用長頸鹿身上的斑點來辨識每一隻長頸鹿。

德瑞克李和龐德的下一步,就是觀察了 258隻小長頸鹿從 4個月大前的存活率。結果發現,斑點面積越大(長頸鹿身上的斑點總數越少)、斑點形狀越接近圓形的小長頸鹿,存活率比較高。

*判定長頸鹿親子的方法
德瑞克李進一步說到,如果要判定長頸鹿的親子關係可以利用基因測試或長時間的觀察。通常野生的雌長頸鹿不會舔別人家的小孩,所以只要能觀察到這個現象,就能確定牠們一定是親子。


▲根據研究顯示,斑點越接近圓形,生存率越高。(圖/取自Wikipedia)

*這都和生存有關
面對這次的研究結果,德瑞克李說:「長頸鹿斑點的花紋很複雜、每個個體的差異很大,但我們並不知道這些斑點在野外的用途是什麼。」「複雜的斑點樣式可以幫助動物躲避肉食性動物,也可以用來調節體溫、辨認親人或個體,這些都和牠們的生存、繁殖能力有關。」

*可以觀察其他斑點動物
沒有參與這次研究的NGO長頸鹿保護協會創辦人芬尼西(Julian Fennessy)評論道,如果這次的研究還能比對其他地區的長頸鹿,或其他物種的斑點一定會很有趣。德瑞克李也說到,他希望這次研究的方法也能應用在觀察其他哺乳類動物花紋身上。

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