7年追日之旅展開!「帕克號」順利升空 最接近太陽的一次

▲▼由NASA與約翰霍普金斯大學應用物理實驗室共同打造的「帕克太陽探測器」,即將展開名為「接觸太陽」的探日任務,帕克太陽探測器將會穿越日冕,創下史上最接近太陽的紀錄。。(圖/達志影像/美聯社)

▲由NASA與約翰霍普金斯大學應用物理實驗室共同打造的「帕克太陽探測器」,展開名為「接觸太陽」的探日任務,帕克太陽探測器將會穿越日冕,創下史上最接近太陽的紀錄。(圖/達志影像/美聯社)

實習記者鄭佩玟/綜合報導

美國太空總署(NASA)耗資15億美元(約 463 億台幣)打造「帕克太陽探測器」(Parker Solar Probe),已在台灣時間12日下午3時31分發射升空,前往距離太陽表面616萬公里的外大氣層軌道,展開7年的追日旅程,若順利抵達,將是人類史上最近距離觀察太陽的任務。

綜合外媒報導,帕克太陽探測器由NASA與約翰霍普金斯大學應用物理學實驗室(Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory)合作設計與建造,在美東時間12日凌晨3時31分,自美國佛羅里達州(Florida)的卡納維拉爾角(Cape Canaveral)由約72公尺高、15公尺寬的「三角洲4號重型火箭」(Delta-IV Heavy rocket)載運發射升空。

帕克號是有史以來移動速度最快的人造物體,以時速69萬公里的高速飛掠日冕。克服引力是這場太陽觀測任務的難題之一,帕克號必須抵銷垂直往太陽前進的引力加速,保持繞行軌道。科學家的解決方法是,先讓探測器靠近金星,藉由其引力逐漸減速後,再接近太陽。

花費12周時間抵達太陽系核心之後,帕克號將展開為期7年的任務、共繞行太陽24圈,在距離表層616萬公里處觀測太陽風(solar wind)與磁場變化。數百萬公里看起來似乎很遠,但以比例尺換算就會發現,這次人類所造的探測器確實是前所未有地接近太陽。約翰霍普金斯大學應用物理學實驗室科學家福克斯(Nicky Fox)解釋,「假設太陽與地球的距離是1公尺,那麼帕克號其實就只離太陽4公分。

帕克號背負著解開太陽風暴謎團的重大任務,太陽經常以帶電粒子與太陽磁場干擾地球,雖然太陽風會生成美麗的極光,但同時也會產生另地球不安的相互作用,可干擾地球磁場,進而造成通訊中斷、衛星停擺、停電等,因此科學家希望未來能預測這些太陽「風暴」的降臨。

另外解開日冕高溫成因也是任務之一。太陽周圍溫度分布可以說相當奇妙,熱能源於恆星核心,但其表面約只有6000度,日冕卻能夠達到100萬度以上,這是人類尚未解開的謎團。據NASA估算,探測器進入日冕後,外殼將會被加熱到1371度左右,為避免帕克號遭日冕的超高溫焚化,科學家設計了一層11.5公分厚、直徑243.8公分長的碳防護罩,不僅可抵擋攝氏1400度左右高溫,同時讓探測器的儀器溫度保持在室溫攝氏29度。

這台人類史上第一個飛入日冕的探測器,以芝加哥大學名譽教授、天文學家尤金.帕克(Eugene Parker)。他是太陽風科學的先驅,1958年提出太陽風假說,直到1960年代衛星探測證實太陽風確實存在。

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