演化謎團:三萬年前尼安德塔人突滅種


 ▲尼安德特博物館所重建的男性尼安德塔人。(圖/取自維基百科)

東森新聞記者陳昌輝/綜合報導

現代人類的起源,是相當有趣的學術課題。在距今約20萬年前,歐洲地區出現了身材強壯原始人類尼安德塔人(Neanderthal)佔據整個歐洲大陸。不過到了3萬年前,尼安德塔人突然消失,被身材較瘦弱的現代人類祖先「智人」所取代,尼安德塔人絕種的確切原因,至今仍是個謎。

20萬年前,歐洲大陸的霸主就是被稱為「尼安德塔人」的原始人類,倫敦自然史博物館研究員史汀格教授指出,「這是在直布羅陀發現的人類祖先骨骸,第一個被確認的獨特的原始人類。」

科學家對這種介於現代人類與猿猴之間的尼安德塔人,感到相當興趣,除了利用找到的遺骨還原尼安德塔人的容貌身材之外,還計畫利用重建的基因圖譜來複製尼安德塔人;民間對於這種原始人也感到相當好奇,動畫電影中的《摩登原始人》就是以尼安德塔人為範本。

但是讓科學家不解的是,身材粗壯的尼安德塔人在3萬年前突然絕種,而由身材較為瘦弱的現代人類的祖先「智人」所取代。對於這個問題,科學家曾經提出幾種說法,包括遭遇瘟疫、族群間爆發戰爭,還有就是和智人雜交,稀釋了尼安德塔人的血統。

不過最近科學家越來越傾向於氣候因素,認為基因構造有缺陷的尼安德塔人,無法適應歐洲地區所發生的氣候巨變。直布羅陀博物館館長芬雷森指出,「約在4萬5000年前,歐洲氣候開始明顯地惡化,越來越冷、乾燥,而且也產生劇烈變化。」也許是疾病,也可能是氣候,讓尼安德塔人消失在地球上留下難解的謎團。

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