彗星撞太陽 天文學家首度目睹摧毀全程

▲▼太陽風中的彗星殘骸。(圖/引用自臺北天文館之網路天文館網站)

國際中心/綜合報導

「彗星撞地球」對人類勢必是一場大災難,而彗星撞太陽,可能只是搔搔癢而已。一顆掠日彗星衝入太陽大氣層,徹底摧毀於烈焰中,全程被觀測衛星記錄下來,讓天文學家們既驚訝又興奮。

一篇由C.J.Schrijver等人在2012年1月20日發表於科學《Science》期刊上,關於太陽風中的彗星殘骸的論文,在天文圈吹皺一池春水。2011年7月6日,一顆掠日彗星C/2011 N3(SOHO)衝入太陽大氣層,在距離太陽表面僅約10萬公里之際,被太陽徹底摧毀,一切過程都被太陽動力觀測衛星(Solar Dynamics Observatory,SDO)記錄下來,天文學家首度目睹彗星近距離越過太陽表面並消失的整個過程。

這顆死亡小彗星分解成多達100萬噸的帶電氣體。天文學家相信這些帶電氣體最後會混和在太陽風中,隨太陽風返回太陽系他處。論文作者之一的Dean Pesnell是哥達德太空飛行中心的SDO計畫科學家,他表示,或許有機會在這些彗星殘渣通過地球附近時,偵測到這些殘餘氣體。

彗星組成成分中含有大量水冰,因此在溫度極高的太陽大氣中分解時,彗星氣體殘骸中必定含有大量氫和氧;當偵測到含有多餘氧元素的太陽風時,可能就是又有顆彗星消失在太陽大氣中的訊號。其他在彗星中含量比例較高的元素,同樣也可當作類似的指標。

彗星殘骸被加熱到絕對溫度50萬K以上,閃耀著亮晃光芒。

彗星殘骸可能相當多。數百年前由一顆大彗星分裂的碎片而形成的克魯茲族掠日彗星(Kreutz sungrazers),大約每天就會有其中一個碎片落入太陽大氣後消失,SOHO太陽觀測衛星時常監測到這樣的彗星自殺事件。每個彗星消失事件都會製造一陣彗星氣體雲,專門監測太陽風成分的太空船有機會能偵測到這股氣體雲。

此外,SDO曾觀測到一些太陽和死亡彗星之間的異常交互作用。當C/2011 N3(SOHO)衝進熾熱的太陽日冕時,從彗核中釋出的冷氣體在數分鐘內迅及被加熱到500,000K以上,溫度高到讓它們在SDO的極紫外望遠鏡望遠鏡中閃耀著亮晃晃的光芒,即使明亮的太陽就在其身後也無法掩蓋。(K,絕對溫度,絕對零度0K,等於攝氏溫標-273.15 ℃ 或華氏溫標-459.67 ℉)

這些氣體也很快的因所謂的「電荷交換」過程而被游離化,因此易受到太陽磁場的影響而被捕陷在穿越日冕的磁圈中,造成彗星離子尾在完全消失前的最終時刻,狂野地來回搖擺。(文/引用自臺北天文館之網路天文館網站)

奔向死亡小彗星:http://science.nasa.gov/media/medialibrary/2012/01/20/Comet_death_orig_big.mov。

關鍵字:彗星,掠日彗星,太陽,日冕,太陽烈焰,彗星撞地球,彗星撞太陽,天文學家

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