學語言真的靠天份!科學家發現「語言基因」

我們想讓你知道…嘿嘿,難怪我英文總是不及格‧‧‧

記者黃郁棋/編輯報導

「學習語言」對某些人而言很簡單,但對另一些人卻是惡夢一場。語言天才可能會開玩笑的說:「認命吧,這種事是要靠天分滴!」不幸的是,這句話恐怕說對了。位於德國萊比錫的馬克斯普朗克研究所(MPI)發現,有種稱為「FOXP2」的遺傳基因很可能是學習語言的關鍵所在!

▲尼安德塔人也擁有「進化版語言基因」。(圖/取自維基百科)

為什麼有些人學起語言這麼快,有些人卻怎麼樣也學不會?事實上,科學家不是最近才發現「FOXP2」基因的。根據《自然》(Nature)雜誌的報導,早在90年代,牛津大學就對英國一個連續數代都罹患語言障礙的家族進行研究,並且稱之為「KE家族」。KE家族的人無法順利的控制嘴唇與舌頭,甚至連組織詞句、運用語法都成困難,但研究團隊始終找不出確切問題所在。

直到1998年,科學家才成功將「KE家庭」的語言障礙基因範圍縮小到7號染色體區域內,最後總算發現「FOXP2」是關鍵所在;造成KE家庭代代語言障礙的原因,正是緣於FOXP2基因遭到破壞!馬克思普朗克研究所試著將人類的FOXP2基因移轉到老鼠身上,取代老鼠原先的FOXP2基因;他們發現,「人性化」的老鼠擁有更長的樹突神經元,幫助神經元彼此溝通;簡單來說,擁有人類FOXP2基因的老鼠,變得更聰明,學習力更強了!

這項發現也讓實驗導回人類自身,研究人員發現,FOXP2基因有助於人類使用更複雜的肌肉,尤其是說話時所需的肌肉運動;人類的FOXP2基因或許曾經「突變」過,學習能力比其他動物還要強悍。著名的生物學家斯萬特‧帕博(Svante Pääbo)發現,「進化版」FOXP2基因在智人與尼安德塔人身上都存在著;因此他大膽猜測,人類語言基因的突變,恐怕從50萬年前就開始了。

雖然研究證實,語言的學習有很大一部分歸於基因,甚至連學習速度都與FOXP2脫離不了關係;但這主要是肌肉控制與學習速度的部分。至於單字是否背得熟?那就是專注力與恆心毅力的問題了。

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